A agência espacial revelou um novo protótipo para uma aeronave que vai ser a primeira a voar em Marte, em meados da década de 2020. Intitulada de Preliminary Research Aerodynamic Design to Land on Mars (Prandtl-m), apresenta um design que lembra a forma de um bumerangue.

Neste momento a aeronave está longe de estar pronta, mas estima-se que entre em fase de testes até ao final do ano através de um balão que a transportará a uma altitude de 100 mil pés para simular a atmosfera do planeta vermelho.

“Primeiro vamos recorrer ao GPS, mas obviamente não há GPS em Marte, então mais tarde vamos ter de encontrar uma solução para a navegação”, disse  Al Bowers, cientista da NASA Armstrong Flight Research Center e responsável pelo programa Prandtl-m.

As especificações reveladas pela NASA atestam que a nave terá uma envergadura de cerca de 60 centímetros e um peso de menos de um quilo quando estiver em Marte. É expectável que seja construída com um material composto como fibras de carbono ou fibras de vidro.

Quando chegar a hora de partir, a nave aproxima as duas extremidades da asa e, juntamente com os satélites 3U CubeStat, ruma ao planeta vermelho. Estes satélites vão recolher informações e medem cerca de dez centímetros cúbicos.

A partir daí, o plano é ter a aeronave a sobrevoar o solo marciano e a fazer o mapeamento do espaço fisico. A agência espacial espera que esta missão possa ajudar a encontrar potenciais locais de aterragem para uma futura missão com astronautas. A Prandtl-m poderá mesmo enviar aos cientistas fotografias de alta resolução, permitindo-lhes identificar uma boa localização.

Assim que a nave entrar na atmosfera de Marte, voará a 2 mil pés da superfície do planeta. A NASA afirma que vai voar em períodos de dez minutos e pode cobrir cerca de um quilómetro e meio.

Mas não é só o planeta vermelho que está de baixo de olho. Ainda este ano, a empresa Northrop Grumman tem vindo a desenvolver uma nave inflável que poderá descobrir Vénus dentro alguns anos.

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