A NASA anunciou ter selecionado 23 projetos “potencialmente revolucionários” através do NIAC, o seu programa de investimento em projetos de investigação avançados e inovadores em fase inicial, apresentados pelos setores industrial e académico.

Ao abrigo da edição de 2020 do programa, que conta com uma dotação total de 7 milhões de dólares, foram escolhidos 16 novos projetos e sete investigações que já tinham recebido, pelo menos, um prémio NIAC.

O processo de seleção no programa NIAC inclui prémios na Fase I e na Fase II de projeto. Na primeira fase, o prémio é de aproximadamente 125 mil dólares, valor destinado a ajudar os investigadores a definirem e analisarem os conceitos propostos num prazo de nove meses.

Os estudos que se mostrarem viáveis podem apresentar propostas para a segunda fase, que já tem alguns projetos previamente escolhidos. Os investigadores selecionados para a Fase II recebem subvenções de 500.000 dólares para desenvolverem os seus projetos num prazo de até dois anos.

A Fase III por sua vez está desenhada a pensar na transição estratégica dos conceitos com maior potencial de impacto, entretanto desenvolvidos, para outras, agências governamentais ou sócios comerciais da Nasa. Os investigadores da Fase III recebem subvenções de dois milhões de dólares para desenvolverem e amadurecerem os seus conceitos de missão durante dois anos.

"O NIAC é um programa inovador que incentiva investigadores - e a própria NASA - a pensar fora da caixa, em busca de soluções que possam superar os desafios das futuras missões científicas e de exploração espacial", refere Walt Engelund, vice-administrador associado de programas da Direção de Missões de Tecnologia Espacial da NASA ( STMD). "Estamos entusiasmados com os novos conceitos e em perceber como avançarão, com tempo e recursos adicionais, para as seguintes Fase II e III".

Entre os projetos da edição de 2020 está uma proposta que sugere uma missão para o registo de imagens de exoplanetas fora do sistema solar, por parte de um investigador do Jet Propulsion Laboratory, que receberá assim dois milhões de dólares para poder desenvolver o conceito e as tecnologias necessárias à concretização do mesmo.

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