Chama-se Peregrine Lunar Lander em homenagem ao pássaro mais rápido da Terra a voar. Se tudo correr conforme planeado, às primeiras horas da véspera de Natal deste ano o módulo espacial será lançado em direção à Lua, mais precisamente a uma região de antigos fluxos de lava conhecida como Sinus Viscositatis, ou Baía da Viscosidade.

Com dois metros e meio de largura e cerca de 1,90 metros de  altura, o Peregrine será fornecido pela Astrobotic, parceira da NASA, e marca a estreia do programa Commercial Lunar Payload Services, da agência espacial norte-americana.

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O módulo espacial tem capacidade de carga útil para 90 quilogramas e transportará, entre outras coisas, o equipamento científico que a NASA necessitará para estudar as características da exosfera lunar, as propriedades térmicas e a quantidade de hidrogénio presente no regolito lunar.

Juntamente com as cargas úteis da agência espacial dos EUA, há o detetor M-42 do Centro Aeroespacial Alemão, bem como a Dream do Japão, uma cápsula do tempo com mensagens de mais de 80.000 crianças.

O lançamento do Peregrine Lunar Lander também marca a estreia do foguetão Vulcan Centaur da United Launch Alliance, que dará o impulso necessário para o módulo espacial chegar ao seu destino, e que já está pronto na plataforma para o arranque.

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A descolagem está programada para as 06h50 de Lisboa do dia 24 de dezembro, a partir de Cape Canaveral. Se for bem-sucedida, pensa-se que a espaçonave entre na órbita lunar cerca de 12 dias depois. A chegada ao satélite natural deverá acontecer a 25 de janeiro. A previsão é de que o módulo lunar opere por cerca de 192 horas, ou seja, oito dias.

O programa Commercial Lunar Payload Services está relacionado com a missão tripulada Artemis 2 prevista para o final de 2024, que transportará quatro astronautas, três homens e uma mulher, mais de 50 anos depois da primeira vez que os humanos pisaram a superfície da Lua.

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